La congelación de Texas provocó la liberación de toneladas de contaminantes del aire cuando las refinerías cerraron

Las refinerías de petróleo más grandes de EE. UU. Liberaron toneladas de contaminantes atmosféricos en los cielos de Texas la semana pasada, según cifras proporcionadas al estado, mientras las refinerías y plantas petroquímicas de la región se apresuraban a cerrar la producción durante el clima helado.

Una masa de aire ártico que se extendió a un área no acostumbrada a temperaturas tan bajas mató al menos a dos docenas de personas en Texas y dejó sin electricidad a más de 4 millones en su punto máximo. También afectó la generación de gas natural y electricidad, cortando los suministros necesarios para operar las plantas a lo largo de la costa del Golfo de EE. UU.

Los cierres llevaron a las refinerías a quemar, o quemar y liberar gases, para evitar daños en sus unidades de procesamiento. Esa llamarada oscureció los cielos en el este de Texas con humo visible por millas.

«Estas emisiones pueden empequeñecer las emisiones habituales de las refinerías en órdenes de magnitud», dijo Jane Williams, presidenta del Equipo Nacional de Aire Limpio del Sierra Club.

Dijo que los reguladores estadounidenses deben cambiar las políticas que permitan que «estas emisiones masivas ocurran con impunidad».

Las cinco refinerías más grandes emitieron casi 337,000 libras de contaminantes, incluidos benceno, monóxido de carbono, sulfuro de hidrógeno y dióxido de azufre, según datos preliminares proporcionados a la Comisión de Calidad Ambiental de Texas (TCEQ).

Valero Energy Corp dijo en una presentación ante la TCEQ que liberó 78,000 libras durante 24 horas a partir del lunes pasado desde su refinería de Port Arthur, Texas, citando el frío gélido y las interrupciones en los servicios públicos.

Las 118,100 libras de emisiones de la refinería de Motiva en Port Arthur de lunes a jueves fueron más de tres veces el exceso de emisiones que declaró a la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Para todo 2019.

La refinería MPC.N Galveston Bay de Marathon Petroleum Corp liberó 14,255 libras en menos de cinco horas el lunes, equivalente a aproximadamente el 10% de sus emisiones totales por encima de los niveles permitidos en 2019.

Exxon Mobil Corp dijo que su planta de olefinas de Baytown emitió casi una tonelada de benceno y 68.000 toneladas de monóxido de carbono, y citó en su divulgación la detención de «múltiples unidades de proceso y la utilización segura del sistema de antorcha».

Exxon culpó del cierre de dos refinerías de Texas al clima helado y la pérdida de suministros de gas natural. Un portavoz dijo que sus plantas petroquímicas en Texas y Luisiana habían suministrado 560 megavatios a las comunidades locales, lo que ayudó a suministrar energía a unos 300.000 hogares.

Valero no tuvo un comentario inmediato. Motiva no respondió a una solicitud de comentarios.

“Por lo general, no brindamos comentarios sobre nuestras operaciones más allá de nuestros registros”, dijo el portavoz de Marathon, Jamal Kheiry. “Sin embargo, puedo decir que la seguridad de nuestros trabajadores, nuestros vecinos y el medio ambiente son nuestras principales prioridades mientras operamos nuestras instalaciones”.

Las cifras finales sobre emisiones contaminantes debieran presentarse al estado en dos semanas.

‘SIN CANTIDAD SEGURA’

La quema continuó durante la semana mientras las refinerías mantenían las plantas fuera de servicio.

“Tuvimos seis o siete bengalas encendidas a la vez”, dijo el viernes Hilton Kelly, que vive en Port Arthur, hogar de las refinerías operadas por Motiva, Valero y Total SE. «Todavía está sucediendo ahora».

Sharon Wilson, investigadora del grupo de defensa Earthworks, dijo que las liberaciones fueron alarmantes, en parte porque «no existe una cantidad segura de benceno para la exposición humana».

Los datos estatales que muestran que los productores de petróleo y gas estaban quemando metano la semana pasada «solo está empeorando las cosas y podría haberse evitado» mediante instalaciones de acondicionamiento para el invierno, dijo.

Las compañías de petróleo y gas de Texas presentaron 174 avisos de emisiones contaminantes por encima de los niveles permitidos entre el 11 y el 18 de febrero, cuatro veces el número de la semana anterior, según datos de la TCEQ.

La contaminación total en las instalaciones del área de Houston durante la ola de frío totalizó alrededor de 703,000 libras, aproximadamente el 3% de la contaminación total sobre las cantidades permitidas para todo 2019 y casi el 10% de las emisiones de 2018, según los datos de la TCEQ analizados por el grupo de defensa Environment Texas (Cortesía Reuters).