Un año después, la OMS sigue luchando por gestionar la respuesta a una pandemia

Cuando la Organización Mundial de la Salud declaró el jueves al coronavirus una pandemia hace un año, lo hizo solo después de semanas de resistir el término y de sostener que el virus altamente infeccioso aún podía detenerse.

Un año después, la agencia de la ONU todavía está luchando por mantenerse al tanto de la ciencia en evolución de COVID-19, para persuadir a los países de que abandonen sus tendencias nacionalistas y ayuden a obtener vacunas donde más se necesitan.

La agencia cometió algunos errores costosos en el camino: aconsejó a las personas que no usaran máscaras durante meses y afirmó que COVID-19 no se extendió ampliamente en el aire. También se negó a criticar públicamente a los países, en particular a China, por errores de los que altos funcionarios de la OMS se quejaron en privado.

Eso creó algunas políticas complicadas que desafiaron la credibilidad de la OMS y la encajaron entre dos potencias mundiales, lo que desencadenó vociferantes críticas a la administración Trump de las que la agencia recién ahora está emergiendo.

El apoyo del presidente Joe Biden a la OMS puede proporcionar un respiro muy necesario, pero la organización aún enfrenta una tarea monumental por delante mientras intenta proyectar algo de autoridad moral en medio de una lucha universal por las vacunas que está dejando a miles de millones de personas desprotegidas.

“La OMS se ha retrasado un poco, siendo cautelosa en lugar de precautoria”, dijo Gian Luca Burci, ex asesor legal de la OMS ahora en el Graduate Institute de Ginebra. «En momentos de pánico, de crisis, etc., tal vez estar más arriesgado, arriesgarse, hubiera sido mejor».

La OMS ondeó su primera gran bandera de advertencia el 30 de enero de 2020, al calificar el brote de emergencia sanitaria internacional. Pero muchos países ignoraron o pasaron por alto la advertencia.

Solo cuando el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, declaró una “pandemia” seis semanas después, el 11 de marzo de 2020, la mayoría de los gobiernos tomaron medidas, dijeron los expertos. Para entonces, ya era demasiado tarde y el virus había llegado a todos los continentes excepto a la Antártida.

Un año después, la OMS todavía parece estar paralizada. Un equipo dirigido por la OMS que viajó a China en enero para investigar los orígenes del COVID-19 fue criticado por no descartar la teoría marginal de China de que el virus podría propagarse a través de mariscos congelados contaminados.

Eso se produjo después de que la OMS elogió repetidamente a China el año pasado por su respuesta rápida y transparente, a pesar de que las grabaciones de reuniones privadas obtenidas por The Associated Press mostraron que los altos funcionarios estaban frustrados por la falta de cooperación del país.

«Todo el mundo se ha estado preguntando por qué la OMS elogió tanto a China en enero de 2020», dijo Burci, y agregó que los elogios han vuelto «para atormentar a la OMS a lo grande».

Algunos expertos dicen que los errores de la OMS tuvieron un alto precio y sigue dependiendo demasiado de la ciencia férrea en lugar de tomar riesgos calculados para mantener a las personas más seguras, ya sea en estrategias como el uso de máscaras o si el COVID-19 a menudo se propaga por el aire.

“Sin lugar a dudas, el hecho de que la OMS no respalde las máscaras anteriores costó vidas”, dijo la Dra. Trish Greenhalgh, profesora de ciencias de la salud de atención primaria en la Universidad de Oxford que forma parte de varios comités de expertos de la OMS. Hasta junio , la OMS no recomendó a las personas que usaran máscaras regularmente, mucho después de que lo hicieran otras agencias de salud y numerosos países.

Greenhalgh dijo que estaba menos interesada en pedirle a la OMS que reparara los errores del pasado que en revisar sus políticas en el futuro. En octubre, escribió al director de un comité clave de la OMS sobre control de infecciones, expresando su preocupación por la falta de experiencia entre algunos miembros. Ella nunca recibió una respuesta.

“Este escándalo no es solo del pasado. Está en el presente y se intensifica hacia el futuro ”, dijo Greenhalgh.

Raymond Tellier, profesor asociado de la Universidad McGill de Canadá que se especializa en coronavirus, dijo que la continua renuencia de la OMS a reconocer la frecuencia con la que se propaga el COVID-19 en el aire podría resultar más peligrosa con la llegada de nuevas variantes del virus identificadas por primera vez en Gran Bretaña y Sudáfrica que son aún más transmisibles.

«Si las recomendaciones de la OMS no son lo suficientemente sólidas, podríamos ver que la pandemia duraría mucho más», dijo.

Con varias vacunas autorizadas, la OMS ahora está trabajando para garantizar que las personas en los países más pobres del mundo reciban dosis a través de la iniciativa COVAX, que tiene como objetivo garantizar que los países pobres reciban las vacunas COVID-19.

Pero COVAX tiene solo una fracción de los 2 mil millones de vacunas que espera entregar para fin de año. Algunos países que han esperado meses por las vacunas se han impacientado y han optado por firmar sus propios acuerdos privados para un acceso más rápido a las vacunas.

El jefe de la OMS, Tedros, ha respondido en gran medida haciendo un llamado a los países para que actúen en «solidaridad», advirtiendo que el mundo está al borde de un «fracaso moral catastrófico» si las vacunas no se distribuyen de manera justa. Aunque ha pedido a los países ricos que compartan sus dosis de inmediato con los países en desarrollo y que no lleguen a nuevos acuerdos que pongan en peligro el suministro de vacunas para los países más pobres, ninguno lo ha obligado.

“La OMS está tratando de liderar con autoridad moral, pero repitiendo la ‘solidaridad’ una y otra vez cuando los países que actúan por su propio interés la ignoran, demuestra que no están reconociendo la realidad”, dijo Amanda Glassman, vicepresidenta ejecutiva del Centro para Desarrollo global. «Es hora de decir las cosas como son».

Sin embargo, a lo largo de la pandemia, la OMS se ha negado repetidamente a censurar a los países ricos por sus fallidos intentos de detener el virus. Internamente, los funcionarios de la OMS describieron algunos de los enfoques de sus países miembros más importantes para detener el COVID-19 como «un laboratorio desafortunado para estudiar el virus» y «macabro».

Más recientemente, Tedros parece haber encontrado una voz un poco más firme: decir la verdad a líderes como el presidente de Alemania sobre la necesidad de que los países ricos compartan vacunas o criticar a China por demorarse en no otorgar visas rápidamente al equipo de investigación dirigido por la OMS.

Irwin Redlener, de la Universidad de Columbia, dijo que la OMS debería ser más agresiva al instruir a los países sobre lo que deben hacer, dada la forma extremadamente desigual en que se distribuyen las vacunas COVID-19.

“La OMS no puede ordenar a los países que hagan cosas, pero pueden dar una guía muy clara y explícita que dificulta que los países no las sigan”, dijo Redlener.

Los altos funcionarios de la OMS han dicho repetidamente que no es el estilo de la agencia criticar a los países.

En una conferencia de prensa este mes, el asesor principal de la OMS, Dr. Bruce Aylward, dijo simplemente: «No podemos decirle a cada país qué hacer» (Cortesía APNEWS).